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Buco dell’ozono

by Anton Bryan
buco dell'ozono

Che cosa è lo strato di ozono e perché del buco.

Lo strato di ozono è una “coperta” di gas profondo nella stratosfera, che circonda la Terra, e quale contiene grandi quantità di ozono.

L’ozono è un gas tossico instabile, incolore e con un odore pungente e potenti proprietà ossidanti, formato dall’ossigeno da scariche elettriche o dalla luce ultravioletta.

Si differenzia dal normale ossigeno (O2) per avere tre atomi nella sua molecola (O3).

Lo strato protegge l’intera Terra dalla radiazione ultravioletta proveniente dal sole.

È interessante notare questa radiazione ultravioletta che forma l’ozono in primo luogo.

L’ozono è una forma speciale di ossigeno, costituita da tre atomi di ossigeno invece dei soliti due atomi.

La radiazione UV o la scarica elettrica nella molecola di ossigeno (O2), può ricombinarsi con altre molecole di ossigeno per formare l’ozono (O3).

Lo strato di ozono è diventato famoso quando è stato rilevato che, i prodotti chimici dell’umanità, chiamati clorofluorocarburi, trovano la loro strada nella stratosfera, dove, attraverso una complessa serie di reazioni chimiche, distruggono parte dell’ozono.

Come risultato di questa scoperta, nel 1973 fu firmato un trattato internazionale chiamato “Protocollo di Montreal” e la produzione di queste sostanze chimiche fu notevolmente ridotta.

Lo strato di ozono è stato in parte ricostruito come risultato di questi sforzi, ma c’è qualche ricerca scientifica che ora suggerisce che le principali eruzioni vulcaniche, principalmente El Chichon nel 1983 e Mt. Pinatubo nel 1991 – che si sono verificate da quando abbiamo iniziato a monitorare l’ozono con gli anni ’70 – potrebbero anche aver contribuito all’esaurimento dell’ozono.

Nella troposfera e nella stratosfera, ci possono essere quantità maggiori o minori di ozono che proteggono dalle radiazioni ultraviolette.

Mentre l’ozono stratosferico che ci protegge dal sole, ed è buono, causa problemi respiratori per le persone e di solito occorre in estate quando avviene l’inquinamento.

Il buco dell’ozono era spaventoso per l’umanità, ma non se ne parla più, quindi cosa è successo?

Il buco dell’ozono era diventato una sensazione mondiale. Trent’anni dopo, che cosa ne è di questo?

Le preoccupazioni ambientali degli anni ’70, ’80 erano principalmente legate alla distruzione dello strato di ozono.

Ma a 30 anni dalla sua scoperta, il buco dell’ozono non fa più notizia e le preoccupazioni ambientali sono adesso create dai cambiamenti climatici e dal riscaldamento globale.

Com’è cambiata la conversazione e quanto è grave il buco dell’ozono oggi?

Per capire, si deve tornare indietro di circa 250 anni. Nel 1700.

Gli scienziati hanno cercato di studiare l’invisibile dall’inizio della scienza.

Nel 1776, Antoine Lavoisier affermò che si trattava di un elemento chimico, e prese il suo posto come numero otto nella tavola periodica.

Trasmettere elettricità attraverso l’ossigeno crea un odore strano e leggermente pungente.

Nel 1830, Christian Friedrich Schönbein coniò il termine “ozono” per l’odore, rifacendo la parola greca “ozein”, che significa “odorare”.

Alla fine, l’ozono è stato scoperto per essere un gas costituito da tre atomi di ossigeno.

Gli scienziati hanno iniziato a ipotizzare che si trattava di una componente critica dell’atmosfera.

Una coppia di scienziati francesi, di nome Charles Fabry e Henri Buisson, fecero le misurazioni più accurate nel 1913.

Hanno scoperto che l’ozono assorbe la luce ultravioletta.

Poiché si tratta di una radiazione dalla superficie terrestre, l’ozono fornisce una protezione fondamentale dai raggi roventi del sole.

Se non ci fosse l’ozono nell’atmosfera, scrive la NASA, “I raggi UV intensi del Sole sterilizzerebbero la superficie della Terra”.

Nel corso degli anni, gli scienziati hanno imparato che lo strato è estremamente sottile, che modifica nel corso dei giorni e delle stagioni e che ha diverse concentrazioni su diverse aree.

La sua distruzione significherebbe morte certa sulla Terra.

Nel 1974, un documento di riferimento dimostrò che i clorofluorocarburi (CFCs) usati nelle bombolette spray distruggono l’ozono atmosferico.

La scoperta guadagno a Paul Crutzen, Mario Molina e F. Sherwood Rowland il Nobel, e tutti gli occhi si sono rivolti allo strato invisibile che circonda la Terra.

I CFCs riducono l’ozono. Richard Farman, uno scienziato atmosferico che stava raccogliendo data in Antartide ogni anno per decenni, pensava che i suoi strumenti fossero rotti quando hanno iniziato a spuntare buchi nello strato di ozono sopra il continente antartico.

È diventato a dir poco una sensazione mondiale.

Gli scienziati si sono affrettati a comprendere i processi chimici dietro il buco d’ozono nel Polo Sud, assumendo che mentre studiavano il buco sarebbero stati esposti ai raggi UV che potevano renderli ciechi e orribilmente bruciati dal sole.

Il cancro alla pelle alimentava le paure pubbliche.

“È come l’AIDS dal cielo”, ha detto un ambientalista terrorizzato allo staff di Newsweek.

24 nazioni hanno firmato il protocollo di Montreal che limito l’uso dei CFCs nel 1987.

In questi giorni, gli scienziati capiscono molto di più sul buco dell’ozono.

Sanno che si tratta di un fenomeno che si forma durante la primavera, quando l’atmosfera si riscalda e la quantità di ozono diminuisce.

Mentre quando il clima si raffredda, durante l’inverno, il buco recupera gradualmente fino al prossimo anno.

E il buco dell’ozono antartico non è da solo.

Un “mini-buco” è stato avvistato sul Tibet nel 2003 e nel 2005 gli scienziati hanno confermato il diradamento dall’Artico, così drastico, che potrebbe essere considerato un buco nello strato di ozono.

Ogni anno gli scienziati tengono sotto controllo il buco nello strato di ozono soprattutto in Antartide, usando palloni, satelliti e modelli computerizzati.

Poiché il buco si apre e si chiude ed è soggetto a variazioni annuali, a modelli di flusso d’aria e ad altre dinamiche atmosferiche, può essere mantenuto vivo nella coscienza pubblica.

Bryan Johnson è un ricercatore presso la National Oceanic and Atmospheric Administration che aiuta a monitorare il buco dell’ozono di anno in anno.

Dice di preoccuparsi molto di più adesso dell’ambiente in cui l’anidride carbonica influisce sull’ambiente.

“Ci sono tre fasi per le preoccupazioni atmosferiche”, dice.

“Prima c’erano le piogge acide, poi il buco dell’ozono, ora i gas serra come la CO2”.

È logico che, man mano che i CFCs escono dall’atmosfera – un processo che può richiedere da 50 a 100 anni – anche i loro impatti ambientali lo fanno.

Ma c’è un lato negativo nel profilo inferiore del buco.

Era la paura per l’esaurimento dell’ozono che ha mobilitato una delle più grandi vittorie di protezione ambientale nella memoria recente.

Più difficile da quantificare (e temere).

Inoltre, il pubblico può presumere che dal momento che la questione del buco dell’ozono è stata “riparata” così rapidamente, l’emissione di anidride carbonica sarà altrettanto facile da affrontare.

Tuttavia, ricercatori come Johnson vedono la mobilitazione del mondo intorno al buco dell’ozono come un faro di speranza.

“Il buco dell’ozono sta migliorando”, afferma Johnson.

Non capita tutti i giorni che una storia dell’horror scientifico abbia un lieto fine.

Aspetta, lo strato di ozono è ancora in declino?

L’ozono stratosferico inferiore continua a diminuire, nonostante il successo mondiale nel progressivo ritiro delle sostanze chimiche che l’hanno messo in pericolo.

Lo strato di ozono risiede nella stratosfera, la regione dell’atmosfera da 10 a 50 chilometri sopra la superficie terrestre.

Blocca le radiazioni ultraviolette, che possono danneggiare il DNA e anche promuovere il cancro della pelle e altri danni all’uomo, alla natura e alle colture.

I ricercatori non sanno qual è la causa di questo persistente declino dell’ozono stratosferico inferiore.

Nei loro articoli scientifici hanno pubblicato solo una manciata di possibili spiegazioni, molte delle quali sono guidate dai cambiamenti climatici.

Un’altra potenziale ragione per la riduzione continua dello strato di ozono, anche se a ritmi molto più lenti che 30 anni fa, è che delle sostanze chimiche a vita breve riescono a raggiungere la bassa stratosfera e distruggere l’ozono.

Ma queste sono solo ipotesi che gli scienziati devono ancora esplorare.

“È chiaro che il protocollo di Montreal ha funzionato”, afferma Ball, uno dei massimi esperti dello strato di ozono.

“Ma sembra che ci sia qualcos’altro sul palco e non sappiamo davvero cosa sia.”

Il mondo scientifico è impressionato dal nuovo studio e turbato dalle sue scoperte.

“È davvero preoccupante”, dice Michaela Hegglin, professore associato di chimica atmosferica all’Università di Reading in Inghilterra.

“Siamo tutti alla ricerca di segnali di ripresa dello strato di ozono, e ora questo documento esce e dice che la bassa stratosfera è in declino”.

La gente non dovrebbe andare nel panico per questa nuova scoperta, avverte Ball.

“Al momento, il buco nello strato di ozono non sta peggiorando a velocità preoccupanti”, dice.

Ma, aggiunge, “dovremmo essere comunque preoccupati, dobbiamo farlo perché non vogliamo che lo strato di ozono possa peggiorare!”.

Ravishankara, professore nei dipartimenti di Chimica e Scienze dell’Atmosfera presso il Colorado State University, afferma che questo sta anche insegnando al mondo una lezione importante:

“Quando si adottano politiche ambientali, si studia il problema, si diagnostica, s’interviene, la maggior parte delle persone assume che il lavoro è terminato, ma non è così!”.

Devi continuare a misurare e monitorare, per assicurarti che quello che sta succedendo sia ciò che hai previsto. Non possiamo distogliere gli occhi dalla stratosfera”.

Hegglin concorda: “Il mondo dovrebbe rendersi conto che la storia dello strato di ozono non è finita ancora!”.

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