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Come l’errore umano avrebbe potuto creare il deserto del Sahara.

by Anton Bryan
Sahara

Una volta in dei tempi remoti, il Sahara era verde.

C’erano laghi enormi. Ippopotami e giraffe vivevano lì, e grandi popolazioni umane di pescatori avevano fatto casa lungo le rive del lago che occupava il posto della sabbia di oggi.

leggi anche: Africa, i cambiamenti climatici e le migrazioni di massa.

Il “periodo umido africano” o “La Sahara verde” è stato un periodo compreso tra 11.000 e 4.000 anni fa, quando una quantità significativa di piogge cadeva nei due terzi dell’Africa settentrionale rispetto a oggi.

La vegetazione del Sahara era molto diversa e comprendeva specie che si trovano comunemente ai margini delle foreste fluviali odierne insieme a piante adattate al deserto.

Sahara era un ecosistema altamente produttivo e prevedibile in cui i cacciatori – agricoltori avevano prosperato per lungo tempo.

Queste condizioni sono in netto contrasto con il clima attuale dell’Africa settentrionale.

Oggi, il Sahara è il più grande deserto caldo del mondo.

Si trova nelle latitudini subtropicali dominate da creste di sabbia, dove la pressione atmosferica sulla superficie terrestre è maggiore rispetto all’ambiente circostante.

Queste sporgenze inibiscono il flusso di aria umida nell’entroterra.

Come il Sahara è diventato un deserto?

La netta differenza tra i 10.000 anni fa e ora esiste in gran parte a causa delle mutevoli condizioni orbitali della Terra: l’oscillazione della terra sul suo asse e all’interno della sua orbita rispetto al sole.

Ma questo periodo finì in modo irregolare.

In alcune aree dell’Africa settentrionale, la transizione da condizioni umide a secche avvenne lentamente; in altri sembra che sia successo all’improvviso.

Questo modello non è conforme alle aspettative di cambiamento delle condizioni orbitali, poiché tali cambiamenti sono lenti e lineari.

La teoria più comunemente accettata su questo cambiamento sostiene che la devegetazione del paesaggio significa che più luce si riflette sulla superficie del terreno (un processo noto come albedo), contribuendo a creare le creste ad alta pressione che dominano il Sahara di oggi.

Ma cosa ha causato il divorzio iniziale tra il verde e Sahara?

Questo è incerto, in parte perché l’area coinvolta nello studio degli effetti è così vasta.

Ma un recente documento presenta prove che le aree in cui il Sahara si è asciugato rapidamente sono le stesse aree in cui comparsero per la prima volta animali domestici.

In questo momento, dove ci sono prove per dimostrarlo, possiamo vedere che la vegetazione cambia dalle praterie alle boscaglie.

La vegetazione macchia domina oggi i moderni ecosistemi sahariani e mediterranei e ha un numero significativamente maggiore di effetti albedo rispetto alle praterie.

Se l’ipotesi è corretta, i primi agenti del cambiamento sono stati gli umani, che hanno avviato un processo che ha attraversato il paesaggio fino a quando la regione non ha superato una soglia ecologica.

Ciò ha funzionato in tandem con i cambiamenti orbitali, che hanno spinto gli ecosistemi sull’orlo del baratro.

Precedente storico.

C’è un problema nel testare questa ipotesi: i set di dati sono scarsi. La ricerca combinata ecologica e archeologica in tutto il Nord Africa è raramente intrapresa.

Ma i confronti ben collaudati abbondano nei registri preistorici e storici di tutto il mondo.

I primi agricoltori neolitici del nord Europa, la Cina e l‘Asia sud-occidentale sono state documentati come deforestanti significativi dei loro ambienti.

Nel caso dell’Asia orientale, si ritiene che i pastori nomadi abbiano intensivamente sfiorato il paesaggio 6.000 anni fa al punto di ridurre l’evapo-traspirazione – il processo che consente alle nuvole di formarsi – dalle praterie, che hanno indebolito le piogge monsoniche.

Le loro pratiche di incendiare e di rimozione della terra erano così senza precedenti da innescare significative alterazioni del rapporto tra la terra e l’atmosfera, che sono misurabili entro centinaia di anni dalla loro introduzione.

Dinamiche simili si verificavano quando gli animali addomesticati furono introdotti in Nuova Zelanda e nel Nord America dopo il primo insediamento da parte degli europei nel 1800 – solo in questi casi furono documentati e quantificati dagli ecologi storici.

Ecologia della paura.

La combustione del paesaggio è in corso da milioni di anni.

I paesaggi del Vecchio Mondo hanno ospitato esseri umani da oltre un milione di anni e animali da pascolo selvatici per oltre 20 milioni di anni.

I cambiamenti orbitali del pianetta hanno un effetto provato sul clima e sono antichi come i sistemi climatici della terra stessa.

Quindi cosa ha fatto la differenza nel Sahara?

Una teoria chiamata “ecologia della paura” può contribuire in qualche modo a delucidare questa discussione.

Gli ecologisti riconoscono che il comportamento degli animali predatori verso le loro prede ha un impatto significativo sui processi del paesaggio.

Ad esempio, i cervi eviteranno di trascorrere molto tempo in paesaggi aperti perché li rende facili bersagli per i predatori (inclusi gli umani).

Se rimuovi la minaccia predatoria invece, la preda si comporta diversamente.

Nel Parco Nazionale di Yellowstone, si asserisce che l’assenza di predatori abbia cambiato le abitudini dei giardinieri.

Le prede potenziali si sentivano più a loro agio a pascolare accanto alle rive del fiume esposte, aumentando l’erosione in quelle zone.

La reintroduzione dei lupi nell’ecosistema ha completamente spostato questa dinamica e le foreste sono state rigenerate in diversi anni.

Modificando la “ecologia basata sulla paura”, si possono vedere sono noti cambiamenti significativi nei processi del paesaggio.

L’introduzione del bestiame nel Sahara potrebbe aver avuto un effetto simile.

La combustione del paesaggio ha una storia profonda nei pochi luoghi in cui è stata testata nel Sahara.

Ma la differenza principale tra il pre – neolitico e il neolitico è che l’ecologia della paura è stata alterata.

La maggior parte degli animali al pascolo eviterà i paesaggi che sono stati bruciati, non solo perché le risorse alimentari sono relativamente basse, ma anche a causa dell’esposizione ai predatori.

I paesaggi bruciati presentano rischi elevati e bassi guadagni.

Ma con gli umani che li guidano, gli animali domestici non sono soggetti alle stesse dinamiche tra predatore e preda.

Possono essere condotti nelle aree bruciate di recente dove le foglie saranno preferibilmente selezionate per essere mangiate e gli arbusti saranno lasciati soli. Cosi si amplifica il processo di devegetazione.

Durante il successivo periodo di rigenerazione del paesaggio, la macchia meno appetibile crescerà più velocemente delle succulente praterie – e, quindi, il paesaggio oltrepassa una soglia di non ritorno.

Si può sostenere che i primi pastori sahariani modificarono l’ecologia della paura nell’area, che a sua volta aumentò la devegetazione a scapito delle praterie in alcuni luoghi, il che a sua volta migliorò la produzione di albedo e polvere e accelerò la cessazione del periodo umido africano.

Si è testata quest’ipotesi correlando gli eventi e gli effetti dell’introduzione precoce del bestiame in tutta la regione, ma sono necessarie ricerche paleoecologiche più dettagliate per avere risoltati concreti su questa teoria.

Se dimostrato, la teoria spiegherebbe la natura frammentaria della transizione da condizioni umide a secche in tutta l’Africa settentrionale.

Lezioni per oggi.

Anche se rimane ancora un po’ di lavoro da fare per capire come sia nata Sahara, il potenziale degli esseri umani di alterare profondamente gli ecosistemi dovrebbe inviare un messaggio potente alle società moderne.

Oltre il 35% della popolazione mondiale vive negli ecosistemi delle zone aride e questi paesaggi devono essere gestiti con attenzione se vogliono sostenere la vita umana.

La fine del periodo umido africano è una lezione per le società moderne che vivono sulle terre aride: se si spoglia la vegetazione, si alterano le dinamiche terra-atmosfera, e le precipitazioni probabilmente diminuiranno.

Questo è esattamente ciò che dimostrano i record storici di pioggia e vegetazione nel deserto sud-occidentale degli Stati Uniti, sebbene le cause precise restino speculative.

Nel frattempo, dobbiamo bilanciare lo sviluppo economico con l’amministrazione ambientale.

L’ecologia storica ci insegna che, quando viene superata una soglia ecologica non possiamo tornare indietro.

Non ci sono seconde possibilità, quindi la redditività a lungo termine del 35% dell’umanità si basa sul mantenimento dei paesaggi in cui vive.

Altrimenti potremmo creare altri deserti come Sahara, in tutto il mondo.

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