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Le rane stanno scomparendo. Cosa significa?

by Anton Bryan
Le rane stanno scomparendo

In America – ma non solo – le rane stanno scomparendo a un ritmo preoccupante, dicono gli scienziati.

L’avete sentito il verso delle rane negli ultimi anni come lo sentivate da bambini?

E’ vero che no?

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Le rane sono state per secoli simboli nella cultura umana – della fertilità, della gastronomia e della natura stessa.

Ma questi nobili anfibi stanno diminuendo di numero in un ritmo allarmante.

Alabama e Louisiana – per fare un esempio – sono ora elencate tra le regioni dove vivono le specie di rana più a rischio sulla terra.

 Fra quali una specie di rana chiamata gopher, che è minuta, scura e verrucosa.

La creatura viene spesso descritta come alquanto segreta e scandalosamente forte, con una chiamata di ronzio e contraccolpo che è incredibilmente vicina al russare umano.

Si nasconde dal sole quasi tutta la sua vita, trovando riparo in ceppi d’albero bruciati.

E sebbene sia armata contro il pericolo (le sue ghiandole secernono veleno), in presenza di un predatore, la rana lunga 8 cm alza le zampe anteriori per coprirsi gli occhi, come un bambino che finge di essere invisibile: non puoi vederlo se non può vederti.

A partire dal 2015, si stima che circa solo 135 rane gopher rimangano in natura, per lo più in un singolo laghetto nel Mississippi.

I loro siti di riproduzione sono frammentati da nuove strade e dall’industria del legname.

Il destino della specie potrebbe trovarsi nelle mani della Corte Suprema statunitense, che considererà il caso di Weyerhaeuser Co. contro Stati Uniti.

La causa riguarda la designazione del governo di terreni di proprietà privata in Louisiana come habitat critico per le rane in via di estinzione.

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La definizione di diritti di proprietà (e una potenziale perdita di valore di $ 34 milioni nel valore di sviluppo per la società Weyerhaeuser), contro la conservazione ambientale.

Uno studio stima che dagli anni ’70 siano scomparse circa 200 specie di rane, con una perdita proiettata di altre centinaia in questo secolo.

Le rane sono minacciate in quasi tutti i continenti: dai Pirenei francesi alle foreste pluviali dell’America centrale fino alla Sierra Nevada, in California.

Alcune specie, come la rana scozzese gopher, sono state impoverite dall’invasione umana del loro habitat.

Ma la decimazione iniziata 50 anni fa è in gran parte il lavoro del fungo chitatrico Batrachochytrium dendrobatidis, che ispessisce la pelle di una rana.

Ostacola la capacità dell’animale di assorbire acqua e ossigeno e di mantenere un flusso equilibrato di elettroliti, portando cosi allo scompenso cardiaco.

Una volta infettate, intere popolazioni possono collassare in una singola stagione.

Nessuno sa esattamente come si è diffusa la malattia, ma è probabile che sia stata portata involontariamente dagli umani da un paese all’altro, o dalle femmine di rane africane che sono state spedite in giro per il mondo per esperimenti di laboratorio e, fino agli inizi degli anni ’70, test di gravidanza in ospedale.

Nel test, una rana è stata iniettata con l’urina di una donna, che, se fosse stata incinta, avrebbe contenuto un ormone avvincente l’ovaia che ha indotto la rana a deporre le uova.

Le rane vere, potenziali portatrici della malattia, continuano a essere mosse oltre confine in habitat non nativi.

Nel primo decennio del XXI secolo, gli Stati Uniti ne importarono quasi 48 milioni di rane, alcune destinate a diventare animali da compagnia esotici, altre a finire sui tavoli da pranzo.

Più di tre miliardi di rane sono mangiate in tutto il mondo ogni anno.

Circa 4.000 tonnellate delle rane sono cucinate solo in America, usando la farina e saltate nel burro rosolato.

Si tratta per lo più di rane allevate e quindi non vulnerabili all’estinzione, ma le circostanze in cui vengono allevati ed esportati possono contribuire alla diffusione della malattia.

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E mentre in alcune parti dell’Asia l’intera rana – meno la pelle, che contiene tossine – viene messa nella pentola e fatta bollire per zuppa, in molti casi solo le zampe posteriori vengono usate per il cibo.

Il che significa che la maggior parte del corpo entra nella spazzatura.

È una fine ignobile per un animale che, nonostante le sue ridotte dimensioni, ha ricoperto un ruolo esaltato nel corso dei secoli in quasi tutte le culture.

Le rane sono state venerate come emissari del divino (a causa dei loro poteri rigenerativi), e temute come famigli di streghe, nocive e funeste.

Sono anche state amate come i nostri sostenitori, infiltrate nelle storie che raccontiamo di noi stessi, che appaiono come imbroglioni e pazzi, re pomposi e popolani nostalgici.

Il loro valore non è solo simbolico: i loro gracidano era la musica di centinaia di versi giapponesi, finché il poeta giapponese del 17° secolo Matsuo Basho, diede loro una presenza fisica – e il potere comico – nel famoso haiku del 1686:

“Vecchio laghetto / Salti di rana in / Suono d’acqua.

“La loro onnipresenza nelle nostre favole parla della loro centralità nel sostenere il mondo che ci circonda.”.

Nella classe di scienze, sono la nostra introduzione alla biologia.

Sezionati per rivelare i misteri interiori della vita.

Le tossine nella loro pelle possono produrre nuovi antibiotici e antidolorifici.

Più fondamentalmente, le rane sono spinotti nell’ecosistema, sia come predatori sia come preda.

E loro sono i nostri guardiani nell’ecosistema Terra!

Vegliano sui nostri stagni, paludi, laghi e torrenti, sui nostri prati e sui nostri boschi.

Sulla qualità della nostra acqua e della nostra aria.

“Se tacciono, potrebbero accadere cose brutte!”, afferma Christopher J. Raxworthy, un erpetologo presso l’American Museum of Natural History di New York.

Come le api da miele, le cui colonie hanno iniziato a collassare in massa negli Stati Uniti una decina di anni fa, le rane sono portenti dei maggiori mali che potrebbero colpire il nostro ambiente – e noi.

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Come anfibi, le rane conducono una doppia vita, in acqua e sulla terra, partendo come girini dotati di branchie e code, che vengono riassorbiti nei loro corpi mentre crescono polmoni e arti.

L’emergere stagionale delle rane profetizza la pioggia, essenziale per le colture e la sopravvivenza, e il loro ruolo nel risveglio primaverile potrebbe spiegare perché i primi cristiani ne usavano le immagini per celebrare la risurrezione.

Nella prodigiosa fertilità delle rane – depongono decine di migliaia di uova ogni stagione degli amori – gli antichi egizi ne vedevano l’abbondanza.

La dea della fertilità, Heqet, è spesso raffigurata come una donna con la testa di rana.

E il geroglifico per il numero di 100.000 era un girino.

Ma troppe rane sono diventate una piaga.

È questa dualità che in definitiva li ha affezionati a noi, perché queste creature promettono la trasformazione umana, la capacità di gettare una brutta pelle e rivelare un sé nascosto.

Queste raffigurazioni culturali potrebbero presto essere tutto ciò che ci rimane dalle rane.

Il tasso di declino è particolarmente sorprendente dato che, fino ad ora, gli anfibi hanno superato la maggior parte della vita sulla Terra.

“Sono sempre sopravvissuti!”, dice Jennifer B. Pramuk, erpetologa e curatrice di animali al Woodland Park Zoo di Seattle, Washington.

I loro antenati si sono evoluti circa 350 milioni di anni fa, e sono sopravvissuti a tre cicli di estinzioni di massa globali, tra cui il Permiano.

Permiano porto all’estinzione della vita sulla terra circa 251 milioni di anni fa ed è noto tra gli scienziati come il “Great Dying”, a causa del numero di specie perse: si stima che siano morte tra l’80% e il 96% cento delle specie negli oceani, e il 70% sulla terra.

Le rane – si separarono dalle salamandre e sono emerse come una specie distinta.

Quando ci addoloriamo per la perdita delle rane e per il degrado globale che questo fatto suggerisce, stiamo anche piangendo una specie di strana, singolare bellezza naturale.

Tra quelli ormai estinti c’è il rospo dorato, di cui i maschi erano dalla pelle arancione e luminosi come fiamme.

Una volta prolifiche creature nella foresta pluviale di Monteverde in Costa Rica.

Poi nel 1989, fu contato un solo maschio.

L’anno successivo, non ce n’erano più.

La rana cenciosa gastrica del sud, indigena delle montagne del Queensland nell’Australia orientale, entusiasmò gli erpetologi con il suo insolito sistema riproduttivo: le femmine inghiottivano le loro uova che si schiudevano nello stomaco, solo per essere poi vomitate nel mondo come girini completamente formati.

Gli sforzi di conservazione sono riusciti a far rivivere alcune specie.

Non molto tempo fa il rospo dello spray Kihansi, giallo, solare e più piccolo di un francobollo, perse la sua casa nelle nebbiose zone umide della Tanzania per colpa di una diga idroelettrica.

499 di questi furono trasportati in aereo allo Zoo del Bronx.

Nel giro di tre anni, sono rimasti solo due rospi nel sito originale della Tanzania.

Ma nel 2010 i rospi salvati avevano generato una fiorente popolazione di 4.000 esemplari allo Zoo del Bronx e allo Zoo di Toledo nell’Ohio; 2500 di questi furono reintrodotti in Tanzania due anni dopo.

Gli zoo possono essere la chiave per la sopravvivenza delle rane, non solo offrendo nutrimento, ma facendo anche proselitismo per loro.

In modo che un pubblico incantato riconosca il loro valore.

Senza le rane come predatori, le zanzare e altri invertebrati portatori di malattie, si moltiplicheranno esponenzialmente.

“È un’altra crepa nell’armatura dell’ecosistema!”, dice Pramuk.

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Sono finiti anche i cori primaverili, le rane che chiamano i loro compagni.

Pramuk ricorda ancora quando finalmente arrivò alla foresta pluviale della Costa Rica nel 1995, sei anni dopo l’avvistamento dell’ultimo rospo dorato, una delle sue specie preferite, che aveva studiato solo su carta.

Avere speranza: a volte gli anfibi riappaiono anche dopo che l’estinzione si è consumata.

Ma questa è solo una teoria, sennò sola speranza!

Pensi sempre:

“Forse si mostrerà a me!”.

Quindi si alzò e attese, ascoltando il silenzio.

Le rane sono gli araldi del tramonto.

Il loro verso ci accompagna da millenni.

La loro canzone della sera pone il giorno di riposo facendoci sapere che c’è ancora vita su questa Terra!

Senza di loro, è solo notte.

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